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Coronavirus: reflexiones de un epidemiólogo y profesional de la salud pública

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Coronavirus: reflexiones de un epidemiólogo y profesional de la salud pública
Foto: Simone D. McCourtie / Banco Mundial

No pasa un día sin que seamos bombardeados por la literatura médica y los medios en rápida evolución sobre el hasta ahora desconocido COVID-19. Con razón, ya que ahora tenemos un brote con más de 100,000 casos confirmados a nivel mundial.

Sin embargo, no puedo evitar preguntarme cómo el público en general está lidiando con tanta avalancha de información, si yo, como médico capacitado, epidemiólogo y practicante de salud pública mundial, encuentro demasiado para asimilar y digerir. ¿Cómo esperamos que un laico separe todo, separe la paja del grano, evite el miedo? No, no obtiene COVID-19 si recibe un paquete de China, o come en un restaurante chino, y se pega con la información más relevante y los elementos esenciales para el cambio de comportamiento. En última instancia, esto es lo que más cuenta: armar a las personas con los mensajes e instrucciones correctos para cumplir con las mejores prácticas basadas en la ciencia. Con la transmisión de la comunidad local en unos 20 países en varias regiones del mundo, debemos preguntarnos ¿podríamos haberlo hecho mejor? 

Para responder a esa pregunta, retrocedamos un poco hasta principios de enero y omita la causa del brote. La ecología humana se superpone cada vez más con la ecología animal: piense en la tala del Amazonas para la agricultura y la ganadería, o en la tala del tapiz del bosque de Kalimantan para la producción de aceite de palma. Es probable que las zoonosis emerjan con más frecuencia a medida que ocurren rápidos cambios ambientales y climáticos, y a medida que los seres humanos invadimos la territorialidad de los animales, incluidos aquellos que son vectores de enfermedades zoonóticas. Y atrapamos, manejamos y consumimos muchos de esos animales, a menudo con total desprecio por la higiene básica de los alimentos.

Una vez que el genio está fuera de la botella, que en realidad pudo haber sido unas semanas antes de los primeros casos reportados, lo que más importaba era descubrir rápidamente las propiedades y la composición genómica del virus subyacente, no solo para iniciar el proceso de desarrollo de un vacunas y medicamentos, pero también para adquirir la información tan necesaria sobre su dinámica de transmisión. Mi objetivo aquí es centrarme en lo último.

Por ahora todos hemos oído hablar del número de reproducción básico, R0 – R nada, o R cero, como se le llama; es decir, el número de casos nuevos que un caso podría generar en una población no inmune generalmente susceptible. Todos sabemos que si su valor es mayor que uno (R0> 1) tenemos transmisión, lo que significa que una persona infectada transmitirá la enfermedad a más de una persona. Para COVID-19, el número de reproducción, o R0, se estima en alrededor de 2.2 (mayor que la influenza estacional). [1]   Para las intervenciones de salud pública para prevenir y contener la transmisión, el valor en sí mismo es menos importante que comprender y actuar sobre los cuatro componentes que, en conjunto, nos ayudan a estimar su valor. Primero es la duración (D) de la infectividad- no de la enfermedad en sí – sino de la enfermedad COVID-19, de un individuo enfermo a un individuo sano. Esto es aún más importante si la infectividad comienza antes del final del período de incubación, es decir, antes de que el paciente se vuelva sintomático, como parece ser el caso de COVID-19.

El segundo componente es la oportunidad (O) de transmitir el virus a otra persona. Esto depende mucho de las interacciones sociales de la persona infectada con su familia, comunidad, lugar de trabajo o escuela; en tránsito por aire, mar o tierra; o en cualquier otra reunión masiva (partido de fútbol, ​​peregrinación, concierto de rock, por nombrar algunos) mientras está infectado y contagioso. Si la persona permanece totalmente aislada en virtud de estar muy enferma u hospitalizada, la (O) tendría un valor de cero, lo que significa que no hay transmisión hacia adelante. Esto se aplicaría solo a unos pocos de los infectados.

El tercer componente es la transmisibilidad (T) del virus. Suponiendo que haya una oportunidad de transmitir, se debe considerar la dinámica de transmisión del virus y la naturaleza del contacto interpersonal. Los virus respiratorios saltan de un individuo a otro a través de gotitas en el aire emitidas al toser o estornudar; o a través de objetos contaminados (como grifos, pasamanos, picaportes o postes en autobuses). La probabilidad de una transmisión efectiva depende de la naturaleza del contacto, así como de los parámetros ambientales, como la presión del aire, la humedad y la temperatura, que afectan el tiempo que la gota permanece suspendida en el aire y qué tan lejos viaja.

La naturaleza del contacto interpersonal es clave para la transmisibilidad. Pertenezco a una cultura donde nos saludamos cálidamente, no solo con un apretón de manos, sino también con un abrazo y besos en la mejilla. También he vivido en una cultura en la que las personas se mantienen alejadas cuando se encuentran y se saludan juntando las manos frente al pecho con una suave reverencia. ¡No es necesario ser un científico espacial para adivinar qué tipo de saludo sería, si todo lo demás es igual, más propenso a la transmisión!

El componente final en la tasa de transmisión es la susceptibilidad (S) del individuo expuesto al virus. ¿Son un bebé, un niño, una mujer embarazada o una persona mayor? ¿Tienen un problema de salud existente o un sistema inmunitario comprometido, o ya han tenido la infección viral y se han vuelto inmunes como resultado?

Hay dos mensajes para llevar a casa de esta breve sinopsis de epidemiología. Primero, sin una vacuna o cura, no tenemos control sobre la duración (D) de la infectividad, lo que todavía es el caso con COVID-19. Solo tenemos un control limitado de la oportunidad (O) para la transmisión dada la capacidad del virus de transmitir antes de que aparezcan los síntomas, lo que socava la efectividad del aislamiento de casos. Pero queda mucho por hacer para minimizar la oportunidad (O), la transmisibilidad (T) y la susceptibilidad (S). Encontrar el caso del índice (o el primer) y rastrear y aislar rápidamente sus contactos es clave para detener el incendio antes de que se propague. Esto requiere una preparación seria. 

Desafortunadamente, la mayoría de los países (según los puntajes del Índice de Seguridad de Salud Global 2019) no parecen tener la vigilancia necesaria, la detección de casos y las capacidades de diagnóstico para detener las amenazas a la salud pública como COVID-19 antes de que se propague. El informe dice que ningún país está completamente preparado para epidemias y pandemias, y que la mayoría de los países del África subsahariana están menos preparados. Estos sistemas de salud necesitan una gran inversión en capacitación, capacidades de laboratorio y manejo de casos de los infectados en entornos de atención médica debidamente equipados. Fortalecer la capacidad de preparación y respuesta de cualquier país es fortalecer la capacidad de todos los países. 

El segundo mensaje para llevar a casa es que los mensajes de salud pública pueden tener un impacto real en términos de cambio de actitudes y comportamientos. Todos sabemos que debemos lavarnos las manos con frecuencia y usar una máscara si estamos cerca de otros mientras estamos infectados. Equipar a las personas con la información esencial para el cambio de comportamiento en tiempos de una pandemia puede inculcar un sentido de responsabilidad comunitaria por el bien común global. 

Los comportamientos clave incluyen informes y pruebas de conciencia cuando se sospecha la infección viral, distanciamiento social voluntario y limitación de viajes innecesarios.  – Con los beneficios adicionales de la huella de carbono, si puedo agregar. También debemos agradecer a los trabajadores de la salud sobrecargados y exhaustos que luchan con una carga de trabajo creciente asegurando que no usemos sus servicios innecesariamente, para que puedan centrarse en los casos sintomáticos y graves. , los muy jóvenes, las mujeres embarazadas, los ancianos y aquellos con condiciones previas existentes que siguen siendo los más vulnerables. ¡Todo esto requiere mensajes de salud pública sólidos y precisos sobre los cuatro componentes clave descritos anteriormente! [2] La inteligencia artificial y las aplicaciones móviles podrían aprovecharse para el monitoreo en vivo de estos cuatro parámetros para aliviar la carga de la vigilancia, la detección de casos, el aislamiento, el distanciamiento social y la predicción de hacia dónde deben dirigirse los esfuerzos.

Una palabra final Como todos los seres animados, los virus quieren vivir y reproducirse. Mutan y evolucionan para aumentar su virulencia, probabilidades de transmisibilidad y supervivencia. En la actualidad, COVID-19 parece tener una tasa de reproducción (R0) similar o superior en comparación con otros coronavirus como el SARS y el MERS, pero parece ser menos mortal, al menos por ahora. [3]  COVID-19 podría convertirse en una ocurrencia estacional como la influenza, o en el peor de los casos, una verdadera pandemia. Pero la primavera está a la vuelta de la esquina en el hemisferio norte, y el aumento de la temperatura y la humedad afectarán la dinámica de la transmisión, probablemente para mejor. [4] Independientemente, es hora de que la comunidad global se vuelva verdaderamente global. Todos estamos débilmente preparados para las pandemias si algún país es débil . Es por eso que tenemos regulaciones internacionales de salud para que los países cumplan, y por qué ayudamos a aquellos cuyos medios son insuficientes para hacerlo. Todos estamos en el mismo bote y vivimos bajo el mismo cielo. ¡Animales y humanos!

Para obtener más información sobre cómo protegerse del nuevo coronavirus, consulte el sitio web de la Organización Mundial de la Salud .

[1] Nueva literatura cuestiona la estimación de la OMS y afirma que es más alta, alrededor de 3.3.

[2] El (D), (O), (T) y (S) proviene de lo que Adam Kucharski de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres se refiere como “DOTS” en su libro “Reglas de contagio”. Me abstuve de usar el acrónimo debido a la posible confusión con DOTS como en el Tratamiento Directamente Observado, Curso Corto para la Tuberculosis.

[3] Parece que la letalidad es inferior a la estimada dados los casos asintomáticos. Sin embargo, es mucho mayor en los ancianos, y especialmente en aquellos con afecciones médicas existentes.

[4] La literatura emergente indica que una temperatura y humedad más bajas aumentan la transmisibilidad viral, al menos para la influenza estacional, pero es posible para otras infecciones virales transmitidas a través de gotitas o aerosoles en el aire.

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