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Primera evidencia de que el cambio climático impulsó la aparición del COVID-19

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Las emisiones de gases de efecto invernadero durante el último siglo han convertido al sur de China en un punto de acceso para los virus transmitidos por murciélagos, especie que debió moverse de su entorno natural ante los cambios intempestivos de hábitat. Así lo revela una investigación de la Universidad de Cambridge (Reino Unido).

Primera evidencia de que el cambio climático impulsó la aparición del COVID-19
El estudio también mostró que durante el último siglo, el cambio climático también ha provocado aumentos en el número de especies de murciélagos en regiones de África central y parches dispersos en América Central y del Sur.

Un nuevo estudio científico proporciona la primera evidencia de un mecanismo por el cual el cambio climático podría haber jugado un papel directo en la aparición del SARS-CoV-2, el virus que causó la pandemia de COVID-19.

El estudio ha revelado cambios a gran escala en el tipo de vegetación en la provincia de Yunnan, en el sur de China, y las regiones adyacentes en Myanmar y Laos, durante el último siglo.

Los cambios en el clima, incluidos el aumento de la temperatura, la luz solar y el dióxido de carbono atmosférico, que afectan el crecimiento de plantas y árboles, han cambiado los hábitats naturales de matorrales tropicales a sabanas tropicales. Esto creó un entorno adecuado para muchas especies de murciélagos que viven predominantemente en los bosques.

“A medida que el cambio climático alteró los hábitats, las especies abandonaron algunas áreas y se trasladaron a otras, llevándose sus virus consigo. Esto no solo alteró las regiones donde los virus están presentes, sino que muy probablemente permitió nuevas interacciones entre animales y virus, lo que provocó la aparición de virus, su transmisión y evolución”, explicó Robert Beyer, investigador del Departamento de Zoología de la Universidad de Cambridge y coordinador del estudio.

La cantidad de coronavirus en un área está estrechamente relacionada con la cantidad de diferentes especies de murciélagos presentes. El estudio encontró que otras 40 especies de murciélagos se han trasladado a la provincia de Yunnan, en el sur de China, en el siglo pasado, albergando alrededor de 100 tipos más de coronavirus transmitidos por murciélagos. Este ‘punto de acceso global’ es la región donde los datos genéticos sugieren que puede haber surgido el SARS-CoV-2.

Primera evidencia de que el cambio climático impulsó la aparición del COVID-19
Aumento estimado en el número local de especies de murciélagos debido a cambios en sus rangos geográficos impulsados por el cambio climático desde 1901. El área ampliada representa el origen espacial probable del antepasado del SARS-CoV-2 transmitido por murciélagos. Gráfica: Dr. Robert Beyer

La población mundial de murciélagos porta cerca de 3.000 tipos diferentes de coronavirus, y cada especie de murciélago alberga un promedio de 2.7 coronavirus, la mayoría sin mostrar síntomas. Un aumento en la cantidad de especies de murciélagos en una región en particular, impulsado por el cambio climático, puede aumentar la probabilidad de que un coronavirus dañino para los humanos esté presente, se transmita o evolucione allí.

La mayoría de los coronavirus transmitidos por los murciélagos no pueden afectar a los humanos. Pero es muy probable que varios coronavirus que se sabe infectan a los humanos se hayan originado en los murciélagos, incluidos tres que pueden causar muertes humanas: el síndrome respiratorio de Oriente Medio (MERS) CoV y el síndrome respiratorio agudo severo (SARS) CoV-1 y CoV-2.

La región identificada por el estudio como un punto crítico para la aparición de virus nocivos para los humanos también alberga pangolines, que se sugiere que actuaron como huéspedes intermediarios del SARS-CoV-2. Es probable que el virus haya pasado de los murciélagos a estos animales, que luego se vendieron en un mercado en Wuhan, donde ocurrió el brote humano inicial.

Los investigadores se hacen eco de las llamadas de estudios anteriores que instan a los responsables políticos a reconocer el papel del cambio climático en los brotes de enfermedades virales y abordar el cambio climático como parte de los programas de recuperación económica de COVID-19.

“El hecho de que el cambio climático pueda acelerar la transmisión de patógenos de la vida silvestre a los humanos debería ser una llamada de atención urgente para reducir las emisiones globales”, agregó el profesor Camilo Mora, de la Universidad de Hawái en Manoa, quien inició el proyecto.

Los científicos enfatizaron en la necesidad de limitar la expansión de áreas urbanas, tierras de cultivo y terrenos de caza en hábitats naturales para reducir el contacto entre humanos y animales portadores de enfermedades.

El estudio, por último, mostró que, durante el último siglo, el cambio climático también ha provocado aumentos en el número de especies de murciélagos en regiones de África central y parches dispersos en América Central y del Sur.

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